Sau kết quả bốc thăm AFF Cup 2020, đội tuyển Việt Nam (VN) rơi vào bảng B gồm các đối thủ: Malaysia, Indonesia, Campuchia và Lào; bảng A gồm: Thái Lan, Myanmar, Philippines, Singapore, Brunei hoặc Đông Timor. Sau nhiều lần trì hoãn từ cuối năm ngoái, giải sẽ diễn ra từ ngày 5-12-2021 đến 1-1-2022.

Đây cũng là lần đầu tiên sau hơn 19 năm, bóng đá VN nằm thế kèo trên ở giải vô địch Đông Nam Á và đặc biệt không còn nơm nớp lo ngại rơi vào bảng nào, gặp đối thủ nào. Thật ra, đội tuyển VN vẫn thường xuyên là hạt giống số 1 trong mỗi kỳ bốc thăm chia bảng AFF Cup do hay ở trong nhóm bốn đội mạnh nhất nhưng chỉ có lần này mới tươi tỉnh với đẳng cấp số một thực sự.

Thầy trò HLV Park Hang-seo hiện giữ ngôi vua AFF Cup và quan trọng hơn là từng có những giải đấu quốc tế thời gian gần đây rất ấn tượng. Bóng đá VN là đại diện duy nhất của làng bóng Đông Nam Á đang đá vòng loại cuối cùng World Cup 2022 đủ thể hiện như một thế lực đáng gờm nhất. Chưa kể các cuộc đụng độ gần nhất, đội tuyển VN không thua hạt giống số 1 Thái Lan, vượt trội hai đội cùng bảng là Malaysia và Indonesia.

Mới nhất, học trò ông Park đánh bại hạt giống số 2 Malaysia và hạt giống số 3 Indonesia trong cả hai lượt trận vòng loại thứ hai cúp thế giới 2022. Xa hơn chút nữa, đội tuyển VN đá thắng Malaysia ở chung kết lượt về AFF Cup 2018.

Hai đối thủ còn lại, ông thầy người Hàn có thể nói xã giao luôn tôn trọng Lào, Campuchia và luôn dốc hết sức mình trong mọi trận đấu nhưng ai cũng thấy rõ sự thật hai anh em ở bán đảo Đông Dương này đều chưa phải là đối thủ xứng tầm của bóng đá VN.

Sau nhiều lần VFF ngại ngùng đặt chỉ tiêu khiêm tốn vào đến bán kết AFF Cup hoặc cố gắng giải quyết từng trận thì bây giờ, chỉ tiêu chắc chắn phải là bảo vệ ngôi vô địch. Ngay cả HLV Park Hang-seo khi tái ký hợp đồng với VFF cũng đã nhận chỉ tiêu số một giải Đông Nam Á cấp độ đội tuyển quốc gia này. Đá giải AFF Cup 2020 với thế kèo trên, đội tuyển VN vào chung kết là chuyện bình thường, thậm chí không thể giữ ngôi cũng bị xem là thất bại. 

Thái Lan xếp dưới nhưng vẫn vô địch AFF Cup nhiều nhất

Vòng bảng thi đấu tại một quốc gia, các đội sẽ chơi vòng tròn một lượt tính điểm, chọn hai đội nhất, nhì mỗi bảng vào bán kết. Tại bán kết và chung kết, AFF vẫn giữ thể thức hai lượt đi, về trên sân nhà và sân khách. Hai cặp đấu bán kết lượt đi lần lượt diễn ra vào ngày 22 và 23-12. Hai trận lượt về được tổ chức vào ngày 25 và 26-12. Hai đội thắng tại bán kết sẽ thi đấu chung kết lượt đi vào ngày 29-12 và chung kết lượt về vào ngày 1-1-2022. Hai đội thua tại bán kết xếp đồng hạng ba.

Đến nay, Thái Lan là đội vô địch AFF Cup nhiều nhất với năm lần vào các năm 1996, 2000, 2002, 2014, 2016. Tiếp theo là đội tuyển Singapore vô địch bốn lần vào các năm 1998, 2004, 2007, 2012. Đội tuyển VN đăng quang hai lần vào các năm 2008 và 2018. Đội Malaysia vô địch một lần vào năm 2010. TT